Un millier de Londoniens réunis pour écouter Big Ben une dernière fois

Par @Culturebox
Mis à jour le 21/08/2017 à 15H30, publié le 21/08/2017 à 10H28

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Ce lundi 21 août, la cloche "Big Ben" de Londres a sonné une dernière fois avant plusieurs années de rénovation. Plus d'un millier de Londoniens se sont rassemblés près du palais de Westminster pour rendre hommage à ce monument de la capitale britannique avant quatre ans de silence.

À midi lundi, Big Ben a sonné douze derniers coups avant de se taire pour des travaux de rénovation censés durer quatre ans mais qui pourraient être abrégés face au mécontentement de nombre de Britanniques.

Plus d'un millier de personnes se sont rassemblées lundi au pied du palais de Westminster sous un ciel menaçant, siège du Parlement britannique, pour les derniers "bongs" avant une cure de jouvence de 29 millions de livres (31,7 millions d'euros) qui concernera la tour et l'horloge.

"Je peux la voir d'où je vis, j'ai vécu ma vie à côté d'elle. Nous perdons une partie de Londres. J'ai 72 ans et je crains que ce soit la dernière fois que je l'entends ! On doit tous partir un jour ! C'était très émouvant", a confié à l'AFP Denise Wiand, qui vit de l'autre côté de la Tamise.

 "La foule écoutait vraiment attentivement. Nous sommes là, nous voulons écouter le moindre son. C'est presque un moment historique", a déclaré à l'AFP Thomas Moser, un touriste allemand de 54 ans.

Indignation chez les élus

Plusieurs élus, jusqu'au sommet du gouvernement britannique, se sont indignés à la perspective de ne plus entendre résonner, jusqu'en 2021 les coups qui ouvrent en direct plusieurs émissions de la BBC - sauf pour des événements importants comme le Nouvel an.

C'est une mesure "dingue" pour le ministre du Brexit David Davis, un chantier "complètement fou" pour le député conservateur James Gray. "Dites à ces pauvres petits de mettre un casque", a réagi dans la presse le député conservateur Nicolas Soames, petit-fils de Winston Churchill, en allusion aux ouvriers dont l'ouïe pourrait être sérieusement endommagée par les 118 décibels de Big Ben.

Même la Première ministre Theresa May est intervenue : "Il n'est pas raisonnable que Big Ben soit réduite au silence pendant quatre ans", a-t-elle déclaré mercredi. Elle a exigé des responsables de la Chambre des Communes qu'ils reprennent d'urgence le calendrier des travaux.

Pour les partisans du Brexit, il serait même inconcevable que Big Ben ne marque pas la sortie du Royaume-Uni de l'Union européenne le 29 mars 2019. "Il serait très étrange si à minuit, ce jour-là, elle ne sonne pas, très bizarre. C'est le coeur de notre nation", a estimé le député conservateur Peter Bone dans le "Daily Mail".

44% des Britanniques pour la mise sous silence de Big Ben

Face à ces réactions virulentes, le Parlement a annoncé dans un communiqué qu'il pourrait faire marche arrière, alors qu'il avait validé la rénovation en 2015. Plusieurs élus ont fait valoir que la durée des travaux n'avait pas été précisée. "A la lumière des inquiétudes exprimées par un certain nombre de députés, la commission de la Chambre des Communes va réévaluer la durée pendant laquelle les cloches resteront silencieuses" à la reprise parlementaire en septembre, selon le Parlement.

Les "bongs" de Big Ben "font partie intégrante de la vie parlementaire, et nous nous assurerons qu'ils retrouvent leur rôle de gardien du temps de la nation aussi vite que possible", a-t-il précisé. Il a toutefois rejeté la proposition de faire sonner Big Ben en dehors des heures de travail des ouvriers, la mise en marche et l'arrêt du mécanisme pouvant nécessiter une demi-journée de travail.

Selon un sondage de l'institut YouGov, les Britanniques penchent plutôt (44%) pour la mise sous silence de Big Ben pendant les travaux, sauf occasions spéciales, que pour une solution permettant de la maintenir en activité.

Près de 32 millions d'euros pour la réfection

Cette cure de jouvence coûtera 29 millions de livres (31,7 millions d'euros) et concernera la tour et l'horloge qu'elle abrite. La cloche sera déconnectée et ne sonnera plus les heures comme elle l'avait fait depuis 158 ans presque sans discontinuer, accompagnée d'un carillon de quatre cloches plus petites pour les quarts d'heure. À l'inverse, l'horloge continuera de fonctionner grâce à un mécanisme électrique de substitution, et au moins un de ses quatre cadrans restera toujours visible au public.

Big Ben : l'icône britannique en faits et chiffres

Son nom

La tour horloge, un des monuments les plus photographiés du Royaume-Uni, est souvent dénommée Big Ben alors que le surnom ne désigne en fait que sa grande cloche. La tour a été baptisée Elizabeth en 2012 en hommage à la souveraine actuelle, Elizabeth II.   
Deux théories circulent sur l'origine du nom de Big Ben. La première est qu'il fait référence à Benjamin Hall, l'ingénieur dont le nom est inscrit sur la cloche. La seconde veut que l'horloge ait été baptisée en hommage à Ben Caunt, un boxeur poids lourd du XIXe siècle. 
 

Ses cloches

Big Ben pèse 13,7 tonnes, pour une hauteur de 2,2 mètres et un diamètre de 2,7 mètres. Elle sonne les heures sur la note "mi" à un niveau de 118 décibels. Le marteau pèse 200 kilogrammes. La grande cloche est accompagnée de quatre autres, plus petites, qui carillonnent tous les quarts d'heure avec une mélodie aux tons plus aigus.
Chacun des quatre cadrans de l'horloge affiche un diamètre de 7 mètres, et leurs chiffres romains une longueur de 60 centimètres. Les grandes aiguilles, celles des minutes, sont faites de cuivre et mesurent 4,2 mètres, pour un poids de 100 kilogrammes chacune. Les petites aiguillent, en bronze, sont plus courtes - 2,7 mètres - mais plus lourdes: 300 kilogrammes.

Ses arrêts précédents

Big Ben s'estfissurée deux mois après sa mise en service, endommagée par le marteau qui a finalement été remplacé. Elle s'était alors tue pendant quatre ans. En avril 2013, Big Ben a cessé de sonner lors des funérailles de Margaret Thatcher, la première femme Premier ministre du Royaume-Uni. Les cloches se sont aussi arrêtées pour inspection en octobre 2005 et pendant sept semaines pour maintenance en 2007. D'autres arrêts sont intervenus entre 1983-85, en 1979 (neuf mois), 1956 (six mois) et 1934 (deux mois).
 

Insolite

D'anciennes pièces d'un penny sont utilisées pour s'assurer que l'horloge reste juste. Ajouter un penny au mécanisme du pendule lui fait gagner deux cinquièmes de seconde par jour. Enlever du poids permet à l'inverse de ralentir l'horloge. Une personne se tenant au pied de la tour qui écouterait les "bongs" de la cloche sur une radio FM les entendrait une fraction de seconde plus tard. Big Ben a un compte Twitter - non officiel - qui tweete chaque heure le nombre de "bongs" émis par la cloche. Il compte 484.000 abonnés. La mélodie du carillon est reprise en introduction de la chanson "Miss Maggie" de Renaud, qui fustige Margaret Thatcher. Une lanterne au sommet de la tour indique lorsque le Parlement siège.