La mort de Stephen Hawking, génie de l'astrophysique

Par @Culturebox
Mis à jour le 14/03/2018 à 18H18, publié le 14/03/2018 à 09H22

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Connu dans le monde tant pour son génie que pour son handicap, l'astrophysicien britannique Stephen Hawking s'est éteint mercredi à 76 ans à son domicile à Cambridge, au nord de Londres, ont annoncé ses enfants. Fort du triomphe de son livre "Une brève histoire du temps" paru en 1988, adulé par la pop culture, de Star Trek aux Monty Python, il était le scientifique le plus célèbre de son temps.

Stephen Hawking, qui avait publié en 1988 "Une brève histoire du temps", avait consacré sa vie à décrypter les secrets de l'univers. Il s'est éteint paisiblement dans les premières heures de mercredi.

"Nous sommes profondément attristés par la mort aujourd'hui de notre père adoré", ont déclaré ses enfants, Lucy, Robert et Tim, dans un communiqué publié par l'agence britannique Press Association. "C'était un grand scientifique et un homme extraordinaire dont l'œuvre et l'héritage vivront encore de nombreuses années."

Il avait déjoué les prédictions de survie les plus pessimistes

Stephen Hawking avait défié les prédictions les plus sombres selon lesquelles il n'avait que quelques années à vivre après avoir développé très jeune, en 1964, une maladie neurodégénérative paralysante, la sclérose latérale amyotrophique (SLA) ou maladie de Charcot. Toutefois, la maladie l'avait progressivement privé de mobilité et confiné à un fauteuil roulant, presque complètement paralysé et incapable de parler sauf à travers son emblématique synthétiseur vocal.

"Son courage et sa ténacité, son génie et son humour, ont inspiré des gens à travers le monde", ont souligné ses enfants.
"Il avait déclaré un jour +Cet Univers ne serait pas grand-chose s'il n'abritait pas les gens qu'on aime+. Il nous manquera toujours."

Stephen William Hawking était l'un des scientifiques les plus renommés du monde. On le compare à Albert Einstein ou à Isaac Newton. Son travail s'est concentré sur le rapprochement de la théorie de la relativité et de la théorie des quantas pour tenter d'expliquer la création de l'Univers et son fonctionnement.

Un géant des sciences

Né le 8 janvier 1942, 300 ans jour pour jour après la mort de Galilée, il a pour père un biologiste qui rêve de le voir suivre ses traces en étudiant la médecine à Oxford. Mais le jeune Stephen s'est déjà pris de passion pour les mathématiques. Cette matière n'étant pas enseignée dans la prestigieuse université, il opte pour la physique. Au bout de trois ans, il part pour Cambridge pour y poursuivre des recherches en astronomie.

Peu après son 21e anniversaire, Stephen Hawking apprend qu'il souffre d'une maladie dégénérative paralysante, la sclérose latérale amyotrophique (SLA) ou maladie de Charcot. Les médecins ne lui donnent que deux ans à vivre. Ne sachant même pas s'il pourra achever sa thèse de doctorat, il plonge dans une profonde dépression dont il ne sort que grâce à sa rencontre avec une étudiante en linguistique, Jane Wilde, qu'il épouse en 1965.

Le couple, qui divorcera 30 ans plus tard, aura trois enfants. Stephen Hawking épousera en seconde noces Elaine Mason, dont il se séparera au bout de onze ans, en 2006.

En 1974, Stephen Hawking devient à 32 ans l'un des plus jeunes membres de la Royal Society, la plus prestigieuse institution scientifique de Grande-Bretagne. Entre-temps, son corps décline. Il devient incapable de se nourrir ou de sortir de son lit. En 1985, il perdra définitivement l'usage de la parole après avoir subi une trachéotomie à la suite d'une pneumonie.

En 1979, Hawking est nommé professeur de mathématiques - un poste qu'avait occupé Newton - à l'Université de Cambridge, pour laquelle il avait quitté l'Université d'Oxford afin d'étudier l'astronomie théorique et la cosmologie.

"Mon objectif : comprendre complètement l'univers"

Dans ce corps déformé par la maladie, réside un esprit extrêmement brillant, fasciné par l'essence de l'Univers, par son processus de formation et par la manière dont il pourrait finir. "Mon objectif est simple", dira-t-il un jour, "comprendre complètement l'Univers, comprendre pourquoi il est comme il est et pourquoi il existe".

Dans les années 1970, Hawking développe l'idée que les trous noirs ne se contentent pas d'absorber toute matière et lumière passant à leur proximité mais émettent aussi un rayonnement, le "rayonnement Hawking". Il est alors le premier à parvenir à toucher du doigt le Graal des physiciens : commencer à concilier les deux grandes théories qui expliquent le fonctionnement de l'Univers et qui sont apparemment incompatibles, à savoir la relativité générale d'Einstein pour l'infiniment grand et la mécanique quantique pour l'infiniment petit.

De l'avis des scientifiques, cette théorie aurait valu le prix Nobel à Stephen Hawking si elle avait pu être expérimentalement démontrée.

En 1980, Stephen Hawking obtient la chaire de professeur lucasien de mathématiques de l'université de Cambridge, poste occupé avant lui par Isaac Newton. Il le quittera en 2009, frappé par la limite d'âge.

L'immense succès d'"Une brève histoire du temps"

Tout en approfondissant ses travaux sur les origines de l'Univers, le théoricien publie en 1988 "Une brève histoire du temps" afin d'expliquer au grand public les grands principes de la cosmologie, du Big Bang à la théorie des cordes. Jamais un ouvrage de vulgarisation scientifique ne connaîtra un tel succès. Depuis sa parution, il s'est écoulé à plus de neuf millions d'exemplaires.

Stephen Hawking devient alors l'incarnation populaire du scientifique, multipliant les interventions pour promouvoir la recherche et, parfois, s'inquiéter de ses possibles dérives. Formidable communicant, capable d'effectuer un vol en apesanteur malgré son handicap, il se prête au jeu avec un plaisir certain et un grand sens de l'humour.

Adopté par la pop culture

Sa page Facebook qu'il alimente lui-même avec des messages signés "SH" compte plus de 4 millions d'"amis". Il joue son propre rôle dans des séries comme "Star Trek", "The Big Bang Theory" et "The Simpsons".
Quand la série "Star Trek : The Next Generation" réunissait Stephen Hawking, Isaac Newton, Albert Einstein autour de Data (1993)...
 Par ailleurs, Stephen Hawking signe des livres pour enfants avec sa fille Lucy. Mieux encore, il "chante" avec sa voix synthétique aux côtés de U2, Pink Floyd et même des Monthy Python, en 1989...
Scientifique doté d'un solide sens de l'humour, Stephen Hawking est également célébré par des artistes comme Jim Carrey, qui se souvenait en 2014 de sa rencontre avec l'astrophysicien britannique.
Vidéo : Discovery Science France
Il y a un an, Stephen Hawking était apparu lors d'une conférence à Hong Kong par hologramme. Devant des centaines de personnes, il avait soutenu que les réponses aux multiples crises environnementales "viendront de la science et de la technologie".

Au cinéma, un biopic réalisé par James Marsh lui avait été consacré en 2015, "Une merveilleuse histoire du temps".

La maladie de Charcot, son supplice

Stephen Hawking était atteint de la maladie de Charcot. Également appelée sclérose latérale amyotrophique (SLA), c'est une maladie neurodégénérative paralysante. En France, environ 2.500 nouveaux cas sont diagnostiqués chaque année.

Elle fait partie du groupe des maladies neurones moteurs qui dégénèrent progressivement et font perdre aux malades le contrôle de leurs muscles. Cela commence par une perte de la capacité à bouger les bras, les jambes. Puis, lorsque les muscles du diaphragme et de la paroi thoracique sont atteints, les patients perdent leur capacité respiratoire et sont mis sous assistance.

C'était le cas depuis des années de Stephen Hawking, qui a néanmoins continué son œuvre tout en étant en fauteuil roulant et sous respirateur artificiel. Les médecins continuent à considérer sa longévité comme un mystère, la maladie restant incurable. Selon les statistiques médicales, le décès survient habituellement 24 à 36 mois après le diagnostic. Le plus souvent, c'est l'incapacité à respirer qui emporte le patient.

Les malades développant cette maladie ont le plus souvent plus de 60 ans. Ils ont progressivement de plus en plus de mal à avaler et à parler. Hawking, lui, continuait à s'exprimer publiquement, équipé d'un système d'aide à la communication pour parler des secrets de l'univers ou des trous noirs.

Habituellement, la maladie de Charcot s'accompagne de troubles cognitifs avec une dégénérescence lobaire fronto-temporale. Attention et capacité à s'exprimer sont diminuées. Des obsessions, une désinhibition et une apathie sont aussi observées.

Les scientifiques lui rendent hommage

"Le professeur Hawking était un être unique, dont on se souviendra avec affection non seulement à Cambridge, mais dans le monde entier", a affirmé Stephen Toope, le vice-président de l'Université de Cambridge, où Stephen Hawking avait étudié et travaillait. "Son exceptionnelle contribution au savoir scientifique, aux mathématiques et à la vulgarisation laisse une contribution indélébile."

Sur Twitter, la Nasa a salué "un physicien de renom et un ambassadeur de la science". "Ses théories ont ouvert un univers de possibilités que nous et le monde continuons à explorer", a déclaré l'agence spatiale américaine.

L'astrophysicien américain Neil deGrasse Tyson a également salué sa mémoire. "Sa mort laisse un vide intellectuel. Mais ce n'est pas du vide, voyez-le plutôt comme une sorte d'énergie imprégnant l'espace-temps, qui défie la mesure."

Le secrétaire d'État britannique aux anciens combattants Tobias Ellwood a déclaré que Stephen Hawking était "une inspiration pour nous tous, quelle que soit notre situation, pour atteindre les étoiles".

"Il a tiré les rideaux pour nous donner un aperçu du tout: de l'Univers et du pouvoir de l'esprit humain", a commenté la secrétaire d'État au développement, Penny Mordaunt.

Le Premier ministre indien Narendra Modi a estimé que le chercheur britannique avait "rendu le monde meilleur".