Un sarcophage romain richement ornementé sauvé in-extremis en Israël

Par @Culturebox
Mis à jour le 06/12/2016 à 06H30, publié le 03/09/2015 à 16H30
Les services d'archéologie israéliens nettoient un riche sarcophage romain exhumé, le 3 septembre 2015 à Bet Shemesh.

Les services d'archéologie israéliens nettoient un riche sarcophage romain exhumé, le 3 septembre 2015 à Bet Shemesh.

© Menahem Kahana / AFP

Un imposant sarcophage romain a été mis au jour a semaine passée par des ouvriers sur un chantier à Ashkelon, en Israël. Décidés à cacher la découverte aux autorités, peut-être car cela risquait d'arrêter le chantier, les entrepreneurs l'ont fait ensevelir sous une dalle de béton. Mais les services archéologiques ont eu vent de ce trésor et ont sauvé cette pièce rare richement ornementée.

La dernière demeure d'un homme sans doute jeune et puissant

Ce sarcophage en pierre calcaire vieux semble-t-il de 1.800 ans a été gravement endommagé lors de coups portés par les engins mécaniques qui ont fait sauter une partie des sculptures. Mais une bonne partie de l'ornementation, gerbes, têtes de taureau, Cupidons nus, et une tête de Méduse - divinité à la chevelure entrelacée de serpents censée protéger les défunts - reste visible sur toutes les faces.

Sur le couvercle de ce sarcophage pesant deux tonnes et mesurant 2,50 m, est sculpté grandeur nature un homme apparemment jeune. Vêtu d'une chemise brodée et d'une tunique, il repose sur son bras gauche. Ses yeux devaient être incrustés de pierres précieuses.

Les dommages subis par cette antiquité sont "irréparables", ont déploré les autorités. Mais elle reste une pièce "unique" par l'abondance de son décor et la représentation humaine, a dit Gabi Mazor, un expert de la période.

Ashkélon, sur la Méditerranée, était à l'époque une cité cosmopolite habitée par les Romains, les juifs et les samaritains. Les motifs renvoyant à la mythologie gréco-romaine laissent peu de doute sur le fait que le défunt était romain, sans doute membre d'une famille très riche.
L'homme sculpté grandeur nature sur le couvercle du sarcophage romain découvert en Israël.

L'homme sculpté grandeur nature sur le couvercle du sarcophage romain découvert en Israël.

© Menahem Kahana / AFP

Une découverte cachée aux autorités

Le sarcophage a échappé à un sort très incertain, selon les autorités. Il a été exhumé la semaine passée sur le chantier d'un quartier de villas, ont dit les ouvriers aux policiers. Les entrepreneurs ont décidé de cacher la découverte aux autorités. Les services archéologiques n'ont pas dit pourquoi. En Israël, tout entrepreneur s'expose à voir son chantier arrêté en cas de semblable découverte. Israël est également confronté au trafic d'antiquités.

Le sarcophage a été dissimulé sous des tas de tôles et de planches. Les entrepreneurs ont fait couler une dalle de béton sur les lieux de la découverte pour faire disparaître les traces d'un site archéologique.

Mais un renseignement a mis sur la piste une unité des services archéologiques spécialisée dans la lutte contre le pillage. Ses agents et les policiers sont intervenus dans la nuit de mercredi à jeudi. Deux entrepreneurs responsables du chantier ont été arrêtés. Ils risquent jusqu'à cinq ans de prison. Ils ne pouvaient ignorer la conduite à tenir, ont dit les autorités archéologiques dans un communiqué. Celles-ci avaient accepté la construction des villas à condition que les entrepreneurs signalent toute découverte.
La riche ornementation est intacte sur un des côtés du sarcophage.

La riche ornementation est intacte sur un des côtés du sarcophage.

© Menahem Kahana / AFP