Au sommaire de cette édition figurent toutes les nouvelles connues à ce jour, dans l’ordre de leur rédaction ou de leur première publication. Ce corpus est complété par l’unique roman de Zweig publié de son vivant, Impatience du cœur – célèbre en France sous le titre La Pitié dangereuse – et par ses deux romans inachevés, Ivresse de la métamorphose et Clarissa, qui révèlent un Zweig s’essayant à une écriture nouvelle, plus soucieux des facteurs sociaux et des conséquences morales de la Grande Guerre. À ces fictions s’ajoutent deux ouvrages de nature également narrative, sinon fictionnelle : d’une part les miniatures historiques réunies (en plusieurs étapes) sous le titre Sternstunden der Menschheit, Grandes heures de l’humanité ; de l’autre, Le Monde d’hier, témoignage personnel sur la première moitié du XXe siècle, somme autobiographique qui se présente comme la nécrologie d’une Europe disparue ou en train de disparaître, celle qui fut le cadre de l’existence de Zweig et d’une bonne part de ses fictions. La popularité planétaire de l’œuvre de Zweig doit sans doute beaucoup au regard d’anthropologue étonné et curieux que porte l’écrivain sur ce « monde d’hier ». Les événements de sa vie personnelle coïncident avec les dates charnières d’un siècle tristement mémorable ; il a vingt ans ou presque en 1900, il assiste en témoin à la Première Guerre mondiale, ses livres sont jetés sur les bûchers dès 1933, on lui interdit de publier en Allemagne puis en Autriche, et il partage, sans la déportation ni l’extermination, mais dans l’exil, l’existence persécutée des juifs d’Europe. Son œuvre projette sur ce monde stupéfiant de nouveauté l’effarement de l’enfant d’un univers disparu.

Il reste jusqu’à la fin le citoyen nostalgique de l’Empire austro-hongrois : bien élevé, affable, attentif aux formes, écrivant tout d’une plume appliquée, gardant vivante dans la plupart de ses nouvelles la mémoire d’un monde magnifié par la catastrophe de celui qui l’a brutalement aboli et supplanté. Ses lecteurs le devinent sensible, attentif, mélancolique et passionné, capable de fantaisie et d’aventures, mystérieusement intelligent, secret, parfois même inquiétant. Il apparaît comme par essence rétif aux révolutions, il résiste aux ruptures, aux dépassements, à la négativité – mais il les perçoit et donne à percevoir dans ses livres.
Il eut trop de succès pour n’être pas critiqué. Son excès de notoriété s’accompagne parfois d’un déni de grandeur. Il n’est pas facile d’être le contemporain de Rilke, Kafka, Musil, Schnitzler, Joseph Roth, Hermann Broch… Mais, quelque jugement que l’on porte sur elle, son œuvre de fiction ne fut jamais un simple divertissement. Plus qu’ailleurs, s’y révèle son être libéré du regard d’autrui, ambigu, contradictoire, authentique. Qui ne verrait en Zweig qu’un auteur à succès passerait à côté d’un phénomène unique, auquel cette édition voudrait rendre justice.

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