Libre-penseur, Renan fut sans nul doute l’un des plus grands prosateurs du XIXe siècle en même temps que l’un des esprits les plus originaux en matière politique autant que religieuse. « A la fois linguiste, historien, archéologue, artiste, philosophe », comme il se définit lui-même, ses propos sur l’Islam, le christianisme ou la nation suscitent de multiples controverses. Grâce à de nombreux textes inédits retrouvés dans la presse, les bibliothèques et les archives, notamment celles de la collection Scheffer-Renan conservées à Paris au Musée de la vie romantique, l’auteur nous fait redécouvrir ce chercheur de vérité, cet érudit qui, à 25 ans seulement, ose remettre en question sa foi pour étudier toujours plus, réussit brillamment l’agrégation de philosophie et est déjà l’auteur d’un livre aussi dense qu’audacieux : L’Avenir de la science. La correspondance que Renan entretient avec sa sœur Henriette, qu’il chérit (la perte de leur père, très jeunes, les rapproche d’emblée), permet de suivre, comme un fil rouge, ses sentiments et ses doutes les plus intimes. Cette nouvelle biographie de Renan n'est ni une apologie ni un procès mené contre les détracteurs de sa pensée. Il ne s’agit que de relire cette œuvre – considérable dans tous les sens du mot –, d’en retracer l’histoire, d’en comprendre les implications. Nul doute que le lecteur soit saisi par l’étonnante modernité des questions soulevées dans cet ouvrage. Renan, contemporain du premier grand affrontement entre l’Allemagne et la France, n’a-t-il pas été l’un des premiers à prévoir leur réconciliation dans le cadre d’une communauté des nations européennes ?

Jean-Pierre van Deth, philosophe, théologien et linguiste, signe ici son premier ouvrage, passionné et passionnant.

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